¿Cómo se puede detectar un cáncer de colon?

El cáncer de colon es uno de los pocos cánceres que se pueden diagnosticar precozmente, es decir, antes de que la persona note algún síntoma. Con un diagnóstico precoz se consiguen mayores tasas de curación y cirugías menos agresivas. Además, es posible detectar lesiones premalignas o pólipos que en un futuro pudieran malignizarse.

¿Qué pruebas se emplean para diagnosticarlo?

Cuando existen síntomas del cáncer de colon que pueden hacer sospechar la posible existencia de una lesión en el colon, el médico pedirá una serie de pruebas para determinar el diagnóstico.

Previamente a la realización de las pruebas, elaborará una historia clínica y posteriormente efectuará una exploración física en la que valorará el estado general de la persona y en la que incluirá el tacto rectal. 
Las pruebas más utilizadas en la detección del cáncer de colon y recto son:

 

Test TSOH en farmacias y centros de atención primaria

Una de las pruebas utilizadas es el test de sangre oculta en heces (TSOH), que como su nombre indica detecta si existe o no sangre en las heces. Si el resultado de la prueba es positivo se completa el estudio con una colonoscopia para visualizar el origen del sangrado.

El test lo realiza la propia persona en su domicilio. La lectura del test ha de ser realizada por personal sanitario cualificado. El objetivo del cribado de CCR es la detección y extirpación de pólipos precancerosos para prevenir el desarrollo de tumores malignos y/o su detección en estadios precoces. De este modo, no solo se puede diagnosticar el cáncer de colon de manera precoz y tratarlo en sus estadios iniciales, donde la supervivencia es mucho más elevada, sino que incluso se puede evitar la aparición misma de la enfermedad. La periodicidad de la prueba del Test de Sangre Oculta en Heces (TSOH) es de dos años.

Cuando el test es positivo, es decir, indica que existe sangre en las deposiciones, se requieren estudios posteriores para diagnosticar el origen de la misma (hemorroides, pólipo, tumor maligno…). La tasa de positivos del TSOH está en torno al 6-7%, en los que se detectan tanto tumores como adenomas y pólipos, que suponen las etapas previas a la malignización del tumor.

Se ha llevado a cabo importantes avances para la implantación de esta prueba de screening en España. En estos momentos, se ha incluido su realización en la cartera básica de servicios, lo cual asegura el derecho de la población a esta medida de prevención, y por tanto la obligatoriedad de la Comunidades Autónomas de proveer este servicio a su población, por lo que aquellas Comunidades que todavía no han implantado el programa tendrán que empezar a desarrollarlo.

¿Qué puedes hacer para no tener cáncer de colon?, es la iniciativa de la AECC que incide en la importancia de los programas de detección precoz mediante el Test de Sangre Oculta en Heces (TSOH).

Colonoscopia

Otra prueba es la realización de una colonoscopia completa. Se trata de una exploración que ocasiona molestias y por ello se ha tratado de estudiar si es eficaz su realización como método diagnóstico precoz.

Es una prueba con la que se puede observar la mucosa de todo el colon y el recto a través de un tubo largo y flexible (endoscopio) que se introduce por el ano y, que en su extremo posee una luz y una cámara que permite visualizar en un monitor de televisión cualquier patología existente. Para su realización es necesario que la persona siga una dieta especial al menos durante dos o tres días, con muy pocos residuos, y que el día antes de la prueba emplee laxantes con el fin de que tanto el colon como el recto estén limpios.

En la actualidad, la colonoscopia se realiza en un hospital bajo sedación (el paciente no está dormido, se siente relajado y no percibe dolor), de tal forma que se evitan las molestias producidas por la distensión del tubo digestivo al introducir el endoscopio en su interior.

El cribado de cáncer de colon tiene como público la población de riesgo medio, esto es hombre y mujeres entre 50 y 69 años en los que no existen antecedentes familiares. De este modo, se excluyen expresamente personas con un historial previo de cáncer de colon o con antecedentes familiares, que al considerarse como población de alto riesgo está sometida a un seguimiento especial .

Se estima que cerca del 90% de los cánceres de colon y recto podrían ser curados si se detectasen de modo precoz, antes de que la enfermedad alcanzase sus estadios más avanzados.

 

Tacto rectal

El tacto rectal consiste en la exploración digital del ano y parte del recto. El médico se coloca un guante y emplea lubricante para deslizar suavemente el dedo a través del ano y explorar la zona, palpando las posibles alteraciones existentes en las paredes del recto.

 

Biopsia

Si el médico observa durante la realización de la colonoscopia una lesión sospechosa, procederá a extraer una pequeña muestra. Esta pequeña cantidad de tejido deberá ser estudiada por un anatomopatólogo (médico especialista en el estudio de los tejidos al microscopio) para poder emitir un diagnóstico confirmando o descartando la existencia de un cáncer.

Otras pruebas una vez detectado el cáncer de colon

Una vez que se ha diagnosticado el cáncer de colon o de recto, se deben realizar otras pruebas que permitan conocer si la enfermedad se ha diseminado a otros órganos, o por el contrario sólo afecta a esa porción del tubo digestivo.

Este estudio permite planificar correctamente la secuencia de tratamientos que aseguren el control adecuado del tumor con la mejor calidad de vida posible. Las pruebas que suelen realizarse son:

 

Radiografía de tórax

Su objetivo es estudiar los pulmones y descartar afectación por metástasis.

Detectar cáncer de colon - Hombre haciéndose una radiografía de torax

 

Ecografía

La ecografía es una prueba indolora, de fácil realización. La técnica se basa en emitir ondas sonoras (ultrasonidos), que rebotan al chocar con las diferentes estructuras a las que llegan y, a través de un ordenador forman una imagen que se visualiza en una pantalla.

 

  • Ecografía abdominal: se utiliza, fundamentalmente para valorar el estado del hígado.
  • Ecografía endorrectal: se usa cuando las lesiones están a nivel del recto, introduciendo una sonda a través del ano. Permite visualizar el tamaño, la afectación en profundidad y la posible extensión del tumor a otros órganos próximos. 

La ecografía también puede realizarse intraoperatoriamente (durante la intervención quirúrgica) para detectar metástasis hepáticas.

 

Marcadores tumorales

Los marcadores tumorales son sustancias (proteinas) que aparecen en cantidades superiores a lo normal en los pacientes que padecen algunos tipos de cáncer.
En el cáncer colorrectal los marcadores más precisos son el CEA o antígeno carcinoembrionario, y Ca.19.9. Se emplean como pruebas que ayudan al seguimiento del tumor tras los tratamientos y para detectar recidivas, pero no son válidas para realizar un diagnóstico precoz.

¿Cómo disminuir el malestar de las pruebas médicas?

Las pruebas necesarias para obtener un diagnóstico preciso de cáncer de colon o recto no son dolorosas, aunque algunas de ellas pueden resultar en ocasiones difíciles de tolerar.
Algunas recomendaciones para que resulte más fácil la realización de estas pruebas son las siguientes:

  • Acuda acompañado, charlar con una persona cercana le ayudará a estar más tranquilo.
  • Pídale a su médico que le explique lo que va a pasar. No se deje llevar por su imaginación.
  • Céntrese únicamente en lo que ocurre en cada momento.
  • Utilice alguna técnica de relajación antes y durante la realización de la prueba.
  • Si está nervioso, coménteselo a su médico. Puede darle alguna medicación para reducir la ansiedad ante esa situación.

El estar tranquilo, relajado, seguir las instrucciones del especialista y eliminar de la mente pensamientos negativos puede ayudarle a tolerar mejor las pruebas.

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